Ernst Degner fue el piloto que consiguió el primer título mundial de los 50 cc en 1962.

Ernst Degner nació el 22 de septiembre de 1931 en Gleiwitz, una pequeña población de la República Democrática Alemana.
Desde muy temprano se interesó por la mecánica y realizó estudios técnicos superiores, empezó también a alternar su profesión con la de piloto, y su carrera deportiva la inició pilotando una IFA monocilíndrica de 2T, una marca que provenía de las antiguas DKW.

Hemos de pensar que cuando Degner nació, Alemania era una sola nación, mientras que después de la Segunda Guerra Mundial, Alemania quedó divida en Alemania Occidental y Alemania Oriental (controlada por la extinta URSS). Es por ello que los soviéticos aprovecharon la tecnología de muchas marcas de motocicletas alemanas que quedaron en su territorio, cambiándoles simplemente el nombre.

A mediados de los ’50, la fábrica cambió su nombre de IFA a MZ (Motorradwerke Zschopau) y se tomó la decisión de participar con ellas en competición.

El equipo técnico, liderado por el brillante Walter Kaaden (padre de las motos modernas de 2T), desarrolló una revolucionaria 2T de 125 cc.

En aquella época en competición se utilizaban únicamente motocicletas propulsadas por motores de 4 tiempos, siendo las reinas de las pistas las motocicletas inglesas e italianas.

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MZ se presentó en el Gran Premio de Alemania Occidental de 1957, que se disputó en el circuito de Hockenheim. Un circuito que parecía poco apropiado para hacer debutar una motocicleta de 2 tiempos, ya que tenía dos largas rectas unidas por una curva en cada uno de sus extremos, una más larga y rápida y la otra casi un ángulo.

El problema de las motos de 2 tiempos es que cuando ibas gas a fondo en las rectas, era casi seguro que su motor griparía.

Pero la fábrica MZ demostró que sus motos eran también fiables y con sus ligeras 2 tiempos consiguieron el 4º puesto de la carrera con Fugner como piloto, mientras que Degner ocupó el 6º puesto con la otra MZ.

En 1957 el equipo MZ, solo realizó esta carrera internacional, centrándose en el Campeonato Nacional de la Alemania Oriental.

Al año siguiente MZ vuelve a la competición internacional, participando en la mayoría de pruebas, incluyendo el mítico TT de la Isla de Man con una mejorada monocilíndrica de 125 cc y una inédita bicilíndrica de 250 cc ambas de 2 tiempos.

Degner obtuvo el quinto puesto en el TT de la Isla de Man y consiguió su primer podio al finalizar tercero en el GP de Nurburgring. Su compañero de equipo, Fugner, consiguió ganar el GP de Suecia de 250 en Hedemora por delante de un joven Mike Hailwood (NSU).

Fugner terminó el año en segundo lugar en la categoría de 250 cc y Degner séptimo en 125cc. Eran auténticos héroes a los ojos de los aficionados al deporte de Alemania del Este, lo mismo que Walter Kaaden, el modesto genio mecánico que había desarrollado las MZ 2T que ahora eran capaces de competir frente a las sofisticadas y complejas motos italianas de 4 tiempos encabezadas por MV Agusta y Mondial.

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Evasión del bloque comunista a lo James Bond

Las autoridades comunistas de la Alemania Oriental permitieron a MZ ir un paso más allá en 1959, ya que permitieron a MZ contar con pilotos extranjeros como Luigi Taveri, que lideró el TT en la categoría de 125 cc hasta que una grieta en un escape le relegó a la segunda posición.

Gary Hocking ganó el GP de Suecia de 250 cc, batiendo a la MV Agusta de  Ubbiali en un espectacular mano a mano y repitió en el GP del UIster. Esto hizo saltar las alarmas en la fábrica italiana y ofrecieron a Hocking un sabroso contrato para unirse a su equipo.

MZ, siempre con escasas divisas extranjeras, simplemente no podía competir con sus rivales en términos financieros y llegó a la última carrera del año, en el GP de Italia en Monza, sin Hocking.

En ese Gran Premio, Degner ganó en 125 cc por delante de Ubbiali (MV Agusta), mientras que en los 250 cc, Carlo Ubbiali se vengó de Degner, ganándo la carrera por en escaso margen. Degner logró acabar 4º en el Mundial de 250 cc y 5º en 125 cc.

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Gracias a las carreras, Degner se dio cuenta que fuera del bloque comunista la vida era mucho mejor, el problema era como cruzar las fronteras con su mujer y su hijo, ya que su familia no tenía permiso para viajar con él.

Entonces empezó a pensar en como conseguir que su familia pudiesen abandonar Alemania Oriental, mientras él competía.

En 1960 los motores bicilíndricos de MZ sufrieron constantes problemas de sobrecalentamiento, pero las monocilíndricas de 125 cc fueron competitivas y Degner ganó el GP de Bélgica ¡a una media de 161,136 km/h!, finalizando tercero en 125 cc por detrás de las MVAgusta de Ubbiali y Hocking, y octavo en 250 cc.

Pero 1961 fue un año crucial para Degner, tanto dentro como fuera de los circuitos. Mientras luchaba por el Campeonato del Mundo de 125 contra la Honda de dos cilindros del australiano Tom Phillis, se encontraba inmerso en los preparativos para abandonar la Alemania comunista camino de la Europa Occidental.

Tras vencer los GP de Alemania Occidental en Hockenheim, GP de Alemania Oriental en Sachsenring y el GP de Italia en Monza, a falta de dos pruebas, Suecia y Argentina, lideraba la clasificación por dos puntos frente a su rival de Honda, Tom Phillis.

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En Suecia, en el circuito de Kristianstad, parecía que iba a lograr el titulo cuando partió en cabeza mientras Phillis sufría problemas en su Honda. Pero entonces, ante el asombro de todos los presentes, la MZ de Degner se paró.

Y es que el alemán había urdido un plan para que un amigo pasara a su mujer Gerda y a su hijo Olaf por la frontera escondidos dentro de una furgoneta. Esta operación tuvo éxito y llamaron por teléfono a Degner antes de la carrera.

Tan pronto como pudo después de su retirada de la carrera, cogió su coche y se dirigió a la Alemania Occidental para pedir asilo político.

Una vez que lo logró, Degner tuvo que enfrentarse al problema de competir en la última prueba del campeonato, el GP de Argentina. Ya que Tom Phillis solo obtuvo un punto en Suecia, y por ello Degner todavía estaba al frente de la clasificación. Aunque era  totalmente imposible que pudiese correr con su MZ.

Fue entonces cuando entró en escena Joe Ehrlich, ingeniero austriaco afincado en Gran Bretaña, que había construido una EMC de 125 cc inspirada en la MZ 2T, pilotada por nombres tan ilustres como Mike Hailwood y Phil Read. Ofreció esta moto a Degner, lo qué parecía una solución ideal.

Sin embargo, la EMC sufrió un misterioso retraso en Nueva York. Mientras tanto, Degner esperaba en Buenos Aires. Tenían tanto miedo a los “sucios trucos” de los dirigentes de su país que dormía con una pistola bajo la almohada y con un guardaespaldas fuera de la habitación del hotel.

Tom Phillis, ganó la carrera y se llevó el título, el primero de Honda en el Mundial. Degner estuvo de espectador, pero ya estaba en negociaciones con Suzuki. Aquel invierno les ayudó en el diseño y construcción de sus nuevas motos de carreras que reemplazarían a sus anteriores modelos.

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La prioridad de Suzuki era presentar una moto de 50 cc para el Mundial de los 50 cc que se iniciaba en 1962. Degner y Suzuki tuvieron un gran éxito a pesar de la fuerte oposición de Honda y de los alemanes de Kreidler. El alemán ganó cuatro de las diez pruebas. Fue su primera corona y el primer título de una moto de 2T en el Mundial de Velocidad.

Construir la 125 cc les llevó un año más, pero en 1963, el neocelandés Hugh Anderson ganó las categorías de 50 y 125 cc del Campeonato del Mundo. Aquellas motos bicilíndricas de 125 cc, inspiradas en la experiencia de Degner, vencieron nueve de las 12 pruebas de aquel Mundial a pesar de los enormes esfuerzos de Honda, que contaba con Taveri, Redman, Takahashi y Tommy Rob en el equipo, por impedirlo.

Degner finalizó tercero en la categoría de los 50 cc y sexto en el “octavo de litro”, pero entre bastidores, él era una pieza de vital importancia en el desarrollo técnico de los equipos Suzuki. Ese mismo año, Suzuki decidió competir en 250 cc, y a lo largo de la temporada desarrollaron una impresionante 2T de cuatro cilindros refrigerada por agua, la RZ63, el germen de la RG500 con la que Barry Sheene conquistó los títulos de 500 cc en 1976 y 1977.

Desafortunadamente, su manejabilidad dejaba mucho que desear. Con una larga distancia entre ejes, era muy poco ágil y el motor tenía demasiada tendencia a griparse, hasta tal punto que los pilotos la denominaron “la muerte susurrante”. Hizo su debut en el GP de Japón a finales de 1963. Degner cayó en la primera curva y la moto se incendió, quedando atrapado debajo de ella. Sufrió serias quemaduras en su rostro, ya que entonces todavía se empleaban los cascos tipo “Cromwell”.

Éste fue el principio del fin para el buen piloto alemán. Aunque volvió a las pistas a finales de 1964 para subir al podio en Monza y ganar en el GP de Japón de 125 cc.

En 1965, finalizó cuarto en los 50 cc  y también en 125 cc  retirándose a finales de esta temporada.

Ernst Denger murió el 8 de septiembre de 1983, solo y enfermo mental en un apartamento de Tenerife, esta es la historia del primer piloto que ganó en la categoría de las llamadas “tazas de café” de los 50 cc.

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